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2017-05-23

这家被比尔·盖茨看上的公司再获 2900 万美元投资,要将高精度的军用雷达技术带到民用市场

近日,美国初创公司 Echodyne 宣布获得 2900 万美元的新一轮融资,投资方包括上一轮所有投资者:比尔·盖茨,马德罗纳风险投资集团(Madrona Venture Group), Vulcan Capital,Lux Capital,The Kresge 基金会以及其他新进者。

Echodyne 成立于 2014 年 10 月,并在成立初期获得由比尔·盖茨和马德罗纳风险投资集团领导的 1500 万美元天使投资。该公司致力于将重型军用级别、高精度的相控阵雷达带到民用市场,其产品主要应用在无人机、无人驾驶汽车上,并实现探测、自主避障功能

此轮融资后,Echodyne 将这一笔资金用于无人机、车载雷达的持续开发并加快产品的商业化进程。

Echodyne 联合创始人兼 CEO Frankenberg 有着丰富的运营和管理经验,曾在 Intellectual Ventures 孵化器担任首席运营官一职,并在此之前主导 Onyx Software 公司的市场、销售任务,让这家公司在成立 4 年左右的时间完成 IPO 上市。

Echodyne 联合创始人兼 CTO Tom Driscoll 博士有是十多年的超材料研发经验,曾担任 Intellectual Ventures 超材料部门中心主任,负责监管多个研发项目,包括雷达等。他的这一重要能力使得 Echodyne 的初衷得以快速实现——将军用雷达轻量化。

Echodyne CTO Tom Driscoll(左)和 CEO Eben Frankenberg(右)

从材料、设计上花功夫,实现军用级雷达的小型化

相控阵雷达能在水平、垂直方向上发射多条无线电波,几秒钟之内就能完成对整个视场的扫射且无需移动设备本身,测量精度高且不像激光雷达那般容易受雾霾、雨雪等恶劣天气影响。

因主要被用在军工上的大型设备(军舰、坦克等),且需要为天线回收信号、处理数据预留一定的空间以确保测量的准确性,相控阵雷达的体积往往也较大。但要移植到民用的无人机等设备上,如何缩小它的体积将是首个要解决的问题。

Echodyne 则使用超材料来打造这一控制器和接收面板,但不同的是,他们将表面做成了 3D 立体的形式,使得波束发射和回收的范围扩大,相比以往同等面积、体积的相控阵雷达有更高的精度且功耗更低。

据悉,这块比手机大不了多少的雷达产品 MESA-DAA 能实现水平 120° 和垂直 80° 探测范围,相当于人眼的视角范围,另外,它具备极高的分辨率和精度

MESA-DAA 可搭载在中小型无人机上,其全方位波束扫描以及实时搜索和计算的功能,让无人机在没有人干预的情况下自行检测并躲过障碍物

Echodyne 的雷达产品 MESA-DAA

商业化前的一次预演

在去年的 11 月份,Echodyne 就曾公布了一段其产品的测试视频。在测试中,Echodyne 将 MESA-DAA 雷达搭载在了一款小型无人机上,该无人机以 120° x 80° 的视场对周围环境进行扫描,并以 4D 数据的方式准确的测绘出了地面的植被、围栏等静止障碍物的信息

此外,这台小型无人机还试图探测、跟踪 3km 处的 Cessna 140 以及 750m 处的 Phantom 4 无人机,并且描绘出了被跟踪飞行器的路线

这次测试是 Echodyne 成立以来公布的唯一一次测试,同时也是商业化前的一次预演,旨在昭告业界,他们将相控阵雷达这一商用成本高的技术做到民用级别,且实现了重量、尺寸的小型化以及高性能。

而他们的产品一旦商业化且控制好成本的情况下,将会成为商用无人机市场的不错的选择。

除了军工技术民用化,它还有哪些意义?

相控阵雷达不易受恶劣天气影响、高精度的特点无疑是无人机等高空设备实现认路、避障的必备要素。

鉴于目前无人机避障技术的欠缺以及出于安全考虑,美国航空航天局和美国联邦航空局规定,无人驾驶飞行器必须在操作员的视线和操控范围内运行。这对于类似于亚马逊这样要实现无人机送货的公司并非是个好消息。

Frankenberg 希望 Echodyne 能以自主避障的技术改变这个局面。「另外对于自动驾驶汽车而言,这一技术更能发挥传感器在其中的作用,其拥有水平、垂直方向上的宽视角,能够探测到天桥、降落物等更多垂直信息,进一步为自动驾驶安全保驾护航。」

正如美国官方所担心的那样,无人机避障技术尚未发展成熟。目前已有不少公司专注于这方面高精技术的研发,除了英特尔的 Realsence 技术之外,还有深圳湾(公众号 ID: shenzhenware)此前报道的 Exyn,其研发实时构建、更新 3D 地图的 AI 技术能让无人机在没有 GPS 的情况下自主飞行

以色列公司 Arbe Robotics 研发替代摄像机的 Ultres 新系统,其雷达方案基于数学算法的 SAR 成像雷达视场范围达到了 110° 方位角 x 30° 仰角,障碍物探测范围达到 300m,测量精度在 1-3 分米内,目前已被应用在无人机防撞系统上。

除此之外,还有 Skydio,IrisAutomation 等从软、硬件上研发无人机避障技术的公司。


就目前而言,相比距离上路还遥遥无期的无人驾驶汽车而言,民用无人机早在几年前就已经飞上了天。但无人机同样会面临各种管制上的困难和安全隐患,即使在人为操作和监控的情况下也难免事故的发生。

先撇开实现商用化的送货无人机不说,探测精度、避障等技术始终是无人机进化和智能化的重要议题,虽然接近最后一步,但也是最难的一步。

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