Uploads%2farticles%2f10888%2fmjcymjy1na
|
2016-05-31

丰田收购 Google 的「网红」机器人公司,原来背后下了一盘大棋!

还记得 Google 的「网红」机器人吗?就是那个工程师百般捉弄,推也推不倒的机器人。据国外媒体报道,Google 已经把该机器人的开发公司 Boston Dynamics 卖给丰田公司,双方已经签订了协议,交易基本已尘埃落定。

2013 年,谷歌在安卓之父安迪·鲁宾(Andy Rubin)的主导下,收购了 Boston Dynamics 公司,经过一两年的发展,该公司产品迅速成为机器人界的「网红」,其技术让世人惊叹。现在我们先来回顾一下,Boston Dynamics 公司的「网红」机器人和其逆天的技术。

回顾 Boston Dynamics 「网红」机器人和逆天技术

我们注意到 Boston Dynamics 这家公司,主要归因于「网红」Atlas。这家公司在今年 2 月展示了最新升级版的 Atlas 人形机器人视频,在视频中,Atlas 演示了雪地崎岖地面行走,在受冲击失去平衡后重新起身,以及推门走路的全身协同操作。Atlas 的惊人表现,得到网友高度关注,Boston Dynamics 也被大家了解。


除了 Atlas,该公司还有另一个网红 —— Cheetah

Cheetah 机器人是第一个能够自动奔跑和越过障碍物的四脚机器人。目前是全世界最快的机器人,时速能超过 29KM/H。这一速度甚至超过了牙买加短跑「飞人」博尔特。此外,Cheetah 的动力来自于液压泵,不受线缆束缚。

当然,除了以上这些「网红」机器人,Boston Dynamics 还有能携带 150 公斤重物,并且还能在各种地形中行走的 Big Dog 机器人。还有能爬树的六条腿机器人 RiSE 等。

能有这么多「网红」机器人的公司,其必然有其他机器人公司达不到的技术。Boston Dynamics 在自主平衡方面取得了巨大的进步。

双足人形机器人,其运动稳定性一直是学术界研究的难题。在去年 DARPA 机器人挑战赛这样顶尖赛事里,参赛团队的机器人面临最大难题是让自己保持直立,那些世界一流实验室做出的双足机器人步态在平地上仍是小心翼翼,而且经常摔,看一下这些机器人摔倒的视频,就能想象出让机器人平衡站立和正常行走时多么困难。毕竟平衡能力不足导致的摔倒可能带来毁灭性的打击 —— 仪器、电机和其他部件造成的严重损坏。如何增加机器人的平衡能力,成为所有机器人公司面临的最严峻的问题。

从 Boston Dynamics 公司发布的视频来看,他们很好的解决了这个问题,尽管他们并没有对外公布如何解决这个难点。但从公司创始人 Marc Raibert 在 2015 年 8 月 FAB 11 大会演讲中可以看出一些端倪。Raibert 说,他们的机器人可以通过快速移动,选择新的落脚点来实现动态平衡。

在演讲中,Raibert 提到,左边是最初的 Atlas 腿的一个版本,测试时经常摔倒,右边则是波士顿动力「未来的愿景」:这只脚将采用 3D 打印,将所有的液压元件直接打印到其结构中。这只脚看上去有很多仿生的元素,比如「类动脉式的液压管道布局」,看上去很像骨头的支架等。Raibert 的这个演讲,可以推测出,右边应为我们后面看到的「网红」Atlas。

尽管拥有这么多「网红」机器人的 Boston Dynamics,居然遭到了 Google 抛弃的命运(此刻心疼「网红」 Altas 一秒钟)。转手给丰田研究所,我们先来看看丰田研究所是何方神圣,再来看看为何要收购它。

丰田研究所是个啥?为何要收购 Boston Dynamics ?

当看到丰田二字时,第一反应是汽车制造商。的确,丰田是一家日本著名的汽车商,但现在的丰田在个人工智能和机器人领域全面布局,多元化发展。这次收购的主体是丰田研究院,其于去年 11 月成立,是丰田投资 10 亿美元设立的部门,该部门大部分研发的技术跟汽车有关,但另一个重要方向是家用人工智能产品,后者未来可能跟日本助老助残机器人业务发展有关。

为何要收购 Boston Dynamics?有以下几方面的原因。

首先,丰田研究院成立后,就不断从 Google 挖来机器人的人才。

2016 年 1 月,Google 机器人部门联合创始人 James Kuffner 辞职,加入丰田研究院。

紧接着:

1 月,波士顿动力运营经理 Joseph Bondaryk 加入丰田研究院

2 月,Google 机器人部门高级机器人专家 Philipp Michel 加入丰田研究院

4 月,Google 机器人部门高级系统和硬件工程师 Adam Geboff 加入研究院。

其中,DAPRA 机器人挑战赛负责人 Gill Pratt 担任研究院的负责人。(Boston Dynamics 的产品经常参加 DAPRA 机器人挑战赛,该赛事也是机器人行业的全球顶级赛事)

某种程度上说,这场收购案,其实就是「自己人」。Google 机器人部门的多位专家,对波士顿动力极其了解,而且有很强的内部关系。对于任何收购案来说,对标的物的了解,是收购成功重要因素之一。

其次,Boston Dynamics 与丰田研究院定位一致

Google 的专家很清楚 Boston Dynamics 的技术和产品实力,也明白当下面临的问题。但是他们依然相信丰田研究院和 Boston Dynamics 的结合,能够创造出新的活力。因为在根本上,丰田研究院的定位和 Boston Dynamics 是一致的。

当 Google 要卖掉 Boston Dynamics 时,有传言,就说是因为 Google 希望波士顿能够早日商业化,而 Boston Dynamics 希望做基础研究,两者想法不一致。

而丰田研究院自成立以来就主要从事研发,似乎没有特别在意产品的商用转型。其研究院负责人 Gill Pratt 多次在公开场合强调说,研发和人才储备是其当前的工作重点,未来落地产品必然是汽车和机器人,但从 Pratt 的态度来看,丰田研究院对 Boston Dynamics 变现并没有太大的压力。

此外,Pratt 在接受 IEEE 采访时表示,对于机器人来说,深度学习等软件技术十分重要,但硬件技术也同样重要。当时丰田研究院还成立不久,并没有硬件开发团队,而丰田公司又非常擅长制造硬件,丰田强大的硬件制造和设计能力能够使机器人产品的性价比实现最优化,这也是未来机器人领域所需要的。

最后,技术和专利有效契合丰田核心业务

即使Boston Dynamics 没有推出消费级产品,但它在研发过程中产生的技术、专利和知识产权,对丰田公司很有价值。有一个专利产生价值的很好例子,iPhone 的触摸专利就来自其他产品。所以,Boston Dynamics 很可能在研发过程中产生对未来产业格局有革命性的专利,推动丰田整个集团在服务机器人、汽车等产业的发展。

因此,对于丰田研究院来说,在注重研发和人才储备、短期没有变现的压力之下,Boston Dynamics 又有强大的技术和专利积累,还能对其集团硬件业务很好的补充,这个角度去看,是个不错的标的物。

行业人对其收购的未来猜想

某消费级机器人创业公司 CEO

Boston Dynamics 更加符合丰田公司机器人战略部署。首先,日本是一个老龄化严重的国家,对服务机器人需求非常大,而服务机器人一般为人形。而 Boston Dynamics 公司在人形机器人的技术在世界都是顶尖的,包括它的动力平衡等技术。日本研发了这么久的 ASIMO 机器人,在动力平衡上,远不及 Boston Dynamics 的 Atlas。至少从这个角度去看,丰田这桩收购不会亏。

某服务机器人公司 CTO

丰田更加看重 Boston Dynamics 公司的专利技术。毕竟它离商用还很远,利用其专利技术,推动丰田公司在汽车、服务机器人领域的发展,这个更实际与现实。

对于这场「网红」机器人公司收购案来说,目前来看,双方的目标和定位都还是比较吻合的,未来想象空间也很大。希望进入丰田的 Bosoton Dynamics 带给我们更多「网红」的机器人。

Back to top btn