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2019-03-06

为下一代 Face ID 铺路,苹果在计算视觉领域新增一笔投资

苹果又在人工智能视觉技术收购事业上撒了一笔钱。

苹果这次瞄准的公司是刚在去年底宣布倒闭的 Lighthouse AI。这是一家致力于智能安全摄像头的公司,于 2017 年推出的一款集成 3D 传感器的安全摄像头设备而备受关注。

除此之外,Lighthouse AI 更引人注意的还在于它的明星背景:诞生于安卓之父 Andy Rubin 的 Playground Global 孵化器,在创业之初得到了 Andy Rubin 的财务支持。

随后在 2017 年发布第一款产品不久后,Lighthouse AI 也同时获得了来自另外两家风投机构 Eclipse Ventures、Playground Ventures 的 1700 万美元融资。它曾一度被视为 Google Nest 和亚马逊的竞争对手。

但出人意料的是,起点高、具备产品创新能力的 Lighthouse AI 最终没能走的长久。首款产品直到 2018 年 2 月正式开卖,到了同年年底,Lighthouse AI 公司首席执行官 Alex Teichman 就对外正式宣布了公司倒闭的消息,主要归因于公司没有获得商业成功。

在遗憾的同时,Teichman 也以憧憬的口吻表达了对这个行业的期望:我们仍然坚信人工智能会很好的服务于人类,并期待与大家共同创造未来。

这句话似乎意味着,Lighthouse AI 的先进技术还会在其他产品和应用上发挥余热。如今看来,这大概是因为苹果公司的收购给他带来的信心。

据悉,苹果在去年底之前就购买了 Lighthouse AI 的一批专利组合,只不过官方的知识产权转让信息直到今年 2 月末才显示在美国专利商标局的数据库中。

Lighthouse AI:有技术创新,但败在了商业尝试上

正如 Teichman 所述,Lighthouse AI 在商业尝试上失败了,但却具备着让团队自豪的技术实力。

就 Lighthouse AI 推出的这款安全摄像头产品 Lighthouse 来看,其技术应用与 Google Nest 等产品有着本质区别。

Lighthouse 的安全摄像头内置 RGB 相机,采用深度学习和 3D 感测技术区分人和物,对当时的行业情况来说也实属一个行业创新——市面上的安全摄像头大多采用人脸识别这一主流技术。同时,它还内置双向扬声器、警笛,能拍摄 1080p 视频,支持夜视功能。

Lighthouse 基本已经将安全摄像头的 3D 图像识别和 AI 能力发挥到了极致:从使用的那一刻起,Lighthouse 就开启了它机器学习的过程,通过训练,它会建立一个面部图像数据库,能区分动物、人、物品。在用户手动标记的基础上,它可以区分熟人和陌生人。

△ 图源:the verge

相比安全摄像头,Lighthouse AI 更愿意把这款设备定位为「互动产品」:

Lighthouse 支持家人之间通过双向扬声器进行沟通,还支持用户设置一些灵活的互动提醒条件,称为「let me know」功能。比如:「狗爬上床时/小孩离开房间……let me know」,又比如,「下午两点-五点期间,有人进来就 let me know」等。

此外,Lighthouse AI 在语音智能大热的时机也打出了语音助手的标签。Lighthouse 搭载自研的虚拟语音助手,尽管不像 Alexa 那样能跟你谈天说地,但它能够机智的给出你想要的内容。比如,你在 APP 中手动或语音输入「我出门的时候,孩子都在家里做了什么」,它会靠深度学习把系统中对应时间点小孩在画面内的视频调出来。

△ 图源:the verge

基于独特的产品定位,Lighthouse AI 的专注点也区别于友商,即将更多的心思花在产品使用中的互动能力上。另外还体现在 Lighthouse 以捆绑云服务的套餐形式销售(399 美元起步,设备+一年服务)。但这样的新尝试和价格导致了不好的结果——不少消费者因此望而却步。

苹果看上了它的这些技术

不过这没关系,Lighthouse AI 强大的 3D 感测技术、夜视功能以及与之匹配的信息处理能力,对上了苹果的胃口。

根据美国专利商标局的资料显示,苹果总共收购了 Lighthouse AI 的 8 项专利,均与机器视觉、安全相关,包括以下:

  • 美国专利第 No.9,396,400 项:基于深度摄像头的计算机视觉安全系统(Computer-vision based security system using a depth camera)

  • 美国专利第 No.9,965,612 项:用于视觉认证的方法和系统(Method and system for visual authentication)

  • 美国专利 NO.10,009,554:在低光条件下,如何通过深度摄像头来捕获视频、图像的方法和系统(Method and system for using light emission by a depth-sensing camera to capture video images under low-light conditions.)

其他还包括正在进行审批的专利技术,包括基于视觉监控系统的语音干涉、基于视觉监控系统的双向通信、用于监视系统中的文件共享系统等。

不难发现,这些专利技术基本都集中在了 Lighthouse AI 的产品上。至于苹果拿过来的用途,业界的猜测更偏向于改进 iPhone 的 Face ID 和 AR 技术,但也不排除苹果会研发自家 Homekit 体系下的一款安全摄像头产品。而按照目前的情况来看,前者的概率也许会更大些。

苹果在为 Face ID 及其创新应用搭建技术版图

目前,苹果的 Face ID 技术已经被应用在旗下的 iPhone 手机、iPad 产品线上。而按照惯例,将这一技术进行升级和应用范围的拓宽,会是苹果这一技术在接下来的一个重要发展方向,比如将 iPhone X 刘海上的深度摄像头用于制作 Anemoji、用在 ARkit 的开发就是很好的例子。

而随着 Face ID 应用的升级,使用场景和功能的改变就会对它的技术提出了新的要求。

据苹果最近公布的一项专利申请表明,未来的 HomePod 有可能会增加 Face ID 和 3D 手势等功能。不同于手机这样强调私人属性的设备,HomePod 大多被使用在家庭场景,这就意味着它所增加的 Face ID 得具备识别多个家庭成员的功能(去年的 iOS 12 开始,iPhone X 等已经支持录入两张不同的人脸)。

该专利还提到,HomePod 还可以利用 Face ID 来识别扬声器附近用户、并测量彼此之间的距离,以此来匹配各用户的配置文件、提供针对性的服务。这其中就涉及到三维图像的检测,也必然会需要应付(相比 iPhone X)更复杂的光线条件。

此外,专利还提到了产品会根据用户的情绪和行为产生对应的 emoji 表情。而对应 Lighthouse AI 的语音通信等技术也是能够派上用场的。

事实上,Lighthouse AI 不会是苹果这些技术改进的唯一工具来源。在去年 11 月,苹果也曾收购了一家类似的 AI 技术输出公司 Silk Labs,该公司专注于为轻量型消费硬件(相机、扬声器等)提供 AI 技术支持,包括物品识别、人脸识别和音频检测等。

正如深圳湾在此前文章里提到过的,拥有世界顶级硬件与软件资源的苹果不一定是最厉害的创新者,但一定是最厉害的整合者。在苹果一次又一次的创新性应用中,都体现了公司在早些年的战略先见和投资积累。

我们也期待苹果能灵活的应用这些技术,最终给出「意想不到」的效果。

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