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2016-05-12

无人机送货还有多远?亚马逊为完善无人机避障技术,收购顶级计算机视觉团队

据外媒 The Verge 报道,亚马逊已证实其已收购了一个由 12 名专家组成的欧洲顶尖计算机视觉团队的这一消息,该计算机视觉团队将作为奥地利格拉茨新开发中心的核心团队,专注于亚马逊 Prime Air 无人机送货项目开发技术,旨在提高无人机物体识别以及避障功能。

亚马逊驻奥地利 Prime Air 实验室负责人康拉德·卡纳(Konrad Karner)表示:「为了让无人机在一个特定环境中安全飞行,其中一个关键要素就是精确了解周围的物体,借助现代计算机视觉技术,我们可以同时确定个别物体的几何特性和语义,无人机不仅能够识别周围物体的形状,还可以了解它的属性。」

亚马逊无人机的目标是在 30 分钟或 15 英里(约合 24 公里)内完成重量在 5 磅(约合 2 公斤)以内包裹的送达——在离开亚马逊仓库的管制空域后,无人机将上升到数百英尺的巡航高度,以每小时 60 英里(约合 96 公里)的速度到达送货目的地并着陆,投递包裹。

亚马逊无人机在运送货物过程中需要规避其他快速飞行的无人机和飞机,因此其需要配备激光雷达等传感器,同时需要关键的计算机视觉技术。「飞行器之间的通讯很重要,但是鸟类不具备该功能,所以我们需要时刻小心,」亚马逊 Prime Air 项目科学副总裁保罗·瓦尔拉(Paul Viola)表示。

亚马逊自从 2003 年底公布无人机送货项目时,就被美国联邦航空局(FAA)叫停,近期亚马逊向美国联邦航空局和宇航局(NASA)提交了对空域进行划分的提议,但仍没获得两家机构的认同。

一直以来,亚马逊花了不少功夫在无人机送货的布局上,在国外,Google 收购无人机公司 Titan Aerospace,开展「ProjectWing」项目、德国 DHL 无人机送货已投入实用,国内电商、快递商如淘宝、京东、顺丰等也在无人机送货领域竞相角逐,看起来热闹,实则大家也在各自的摸索阶段。

无人机送货是一个长远的战线,弗若斯特沙利文全球合伙人兼大中华区总裁王昕博士表示,「无人机最重要的经济性在于其能在短程内更快更廉价地送货,大大降低短程人力成本。对于电子商务企业而言,快速的商品送达时间将有助于其在激烈的市场竞争中获得极大优势,也是目前市场参与者实验无人机送货的主要动力。」

从技术实现来说,无人机的续航将直接影响无人机的飞行距离,另外,载物重量、飞行环境也是重要的影响因素。续航一直以来都是各个应用无人机的致命痛点。

目前大部分的消费级无人机以锂电池支撑动力系统,持续续航时间为 20 分钟左右,随着载物重量的增加,无人机的续航时间也相应的缩短。

飞行环境方面,无人机在送货过程中必将面临复杂的外部环境(如高楼、树木、天气、复杂的地势等)。如何合理规划飞行路线、自动识别和规避障碍物,直接关系到无人机的导航系统和飞控系统。

深圳普宇飞行器科技有限公司国内市场经理尧志平表示:「无人机机身装配了大量传感器及机载计算机组成的飞控系统、导航系统才是保证无人机送货准确性的关键,通过对无人机的位置、速度、高度进行感应,结合机载计算器进行复杂计算,确保无人机在现行技术允许的范围和条件内准确及时地送达货物。」

从行业现状来看,目前的避障技术尚未足够成熟,「当前的避障系统还远远达不到智能,一些避障系统可以识别障碍后,在几米范围内停下来,但很难实现自动绕飞,而安装大量传感器的避障解决方案,成本高昂。」饶志平说道。

此外,包裹安全、隐私也是一个值得重视的问题,无人机系统出现漏洞而泄露信息或被劫持等也是一直为人们所诟病的问题。

除去技术顾虑,空运管理、安全等法律规范也是需要考虑的因素。在国内,无人机送货仍未得相关法律的许可和支持,这将直接导致无人机送货无法大规模落地实现。虽然德国政府批准了 DHL 无人机送货,但德国交通部与空管局特地为德国邮政集团开辟了一处限制飞行区域,仅能由这家公司的包裹直升机使用,确保了此项目的无人机不会飞经任何住宅上空,由此看来,德国政府对待无人机送货这件事情还是持谨慎态度。

尽管无人机送货的实现过程困难重重,就如无人驾驶的技术成熟和普及一样,我愿意相信它们终将有一天会实现。从效率以及安全、技术实现成本等角度考虑,无人机送货所花费的成本是否会比人工送货更低、更安全?但至少在现阶段来,如果知道我的快递是用无人机送过来的,我真的会担心它被困在半路,或者被熊孩子用当弹弓给打下来,关键的是接下来该怎么找回。或许在技术日益成熟、劳动成本日益昂贵的情况下,无人机送货会降低许多成本,但面对国内复杂的楼宇环境,连人工有时候都摸不着头脑,无人机估计会抓狂吧。

消息来源:《第一财经日报》

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